Edgar Degas Werke & Biographie

Der Maler und Bildhauer Edgar Degas war ein gefeierter französischer Impressionist des 19. Jahrhunderts, dessen Werk die Landschaft der bildenden Kunst für die kommenden Jahre prägte.

Wer war Edgar Degas?

Edgar Degas studierte an der École des Beaux-Arts in Paris und wurde als herausragender Porträtist bekannt, der impressionistische Empfindungen mit traditionellen Ansätzen verschmolz. Degas, der sowohl Maler als auch Bildhauer war, genoss es, Tänzerinnen einzufangen, und spielte mit ungewöhnlichen Winkeln und Ideen um die Zentrierung. Sein Werk beeinflusste mehrere bedeutende moderne Künstler, darunter Pablo Picasso.

Frühes Leben

Degas wurde am 19. Juli 1834 in Paris, Frankreich, als Hilaire-Germain-Edgar de Gas geboren. (Als Erwachsener kehrte Degas seinen Nachnamen zur ursprünglichen Schreibweise zurück.) Sein Vater, Auguste, war ein Bankier, und seine Mutter, Celestine, war eine Amerikanerin aus New Orleans. Ihre Familie gehörte zur Mittelschicht mit edleren Ansprüchen. Viele Jahre lang buchstabierte die Familie Degas ihren Namen „de Gas“; die Präposition „de“ deutete auf einen landbesitzenden aristokratischen Hintergrund hin, den sie eigentlich nicht hatten.

Degas stammte aus einem sehr musikalischen Haushalt – seine Mutter war eine Amateur-Opernsängerin, und sein Vater arrangierte gelegentlich Vorträge von Musikern in ihrem Haus. Degas besuchte das Lycée Louis-le-Grand, eine angesehene und strenge Sekundarschule für Jungen, wo er eine klassische Ausbildung erhielt.

  • Degas zeigte schon als Kind eine bemerkenswerte Fähigkeit zum Zeichnen und Malen, ein Talent, das von seinem Vater, der ein sachkundiger Kunstliebhaber war, gefördert wurde. 1853, im Alter von 18 Jahren, erhielt er die Erlaubnis, im Louvre in Paris zu „kopieren“. (Im 19. Jahrhundert entwickelten aufstrebende Künstler ihre Technik, indem sie versuchten, die Werke der Meister zu reproduzieren).
  • Er fertigte auch mehrere eindrucksvolle Kopien von Raffael an und studierte die Werke zeitgenössischer Maler wie Ingres und Delacroix.
  • 1855 wurde Degas in die École des Beaux-Arts (ehemals Académie des Beaux-Arts) in Paris aufgenommen. Nach nur einem Studienjahr verließ Degas jedoch die Schule, um drei Jahre lang in Italien zu reisen, zu malen und zu studieren.
  • Er malte sorgfältige Kopien der Werke der großen italienischen Maler der Renaissance, Michelangelo und da Vinci, und entwickelte dabei eine Ehrfurcht vor der klassischen Linearität, die selbst in seinen modernsten Gemälden ein Unterscheidungsmerkmal blieb.

Frühe Werke

Nach seiner Rückkehr nach Paris im Jahr 1859 machte sich Degas als Maler einen Namen. Auf traditionelle Weise malte er große Porträts von Familienmitgliedern und große historische Szenen wie „Die Tochter des Jephtha“, „Semiramis baut Babylon“ und „Kriegsszene im Mittelalter“. Degas legte diese Werke dem allmächtigen Salon vor, einer Gruppe französischer Künstler und Lehrer, die den Vorsitz bei öffentlichen Ausstellungen führte. Sie hatte sehr starre und konventionelle Vorstellungen von Schönheit und angemessener künstlerischer Form und nahm Degas‘ Gemälde mit gemessener Gleichgültigkeit auf.

Im Jahr 1862 traf Degas im Louvre seinen Kollegen Edouard Manet, und die beiden entwickelten schnell eine freundschaftliche Rivalität. Degas teilte mit Manet die Verachtung, die dieser dem Kunstbetrieb entgegenbrachte, sowie seine Überzeugung, dass sich die Künstler moderneren Techniken und Themen zuwenden müssten.

Bis 1868 war Degas ein prominentes Mitglied einer Gruppe von Avantgarde-Künstlern wie Manet, Pierre-Auguste Renoir, Claude Monet und Alfred Sisley geworden, die sich häufig im Café Guerbois trafen, um darüber zu diskutieren, wie Künstler die moderne Welt einbeziehen könnten. Ihre Begegnungen fielen mit turbulenten Zeiten in der Geschichte Frankreichs zusammen. Im Juli 1870 brach der französisch-preußische Krieg aus, und der höchst nationalistische Degas meldete sich freiwillig zur französischen Nationalgarde. Bei Kriegsende 1871 eroberte die berüchtigte Pariser Kommune für zwei schreckliche Monate die Kontrolle über die Hauptstadt, bevor Adolphe Thiers in einem blutigen Bürgerkrieg die Dritte Republik wiedererrichtete. Degas vermied den Tumult der Pariser Kommune weitgehend, indem er eine ausgedehnte Reise unternahm, um Verwandte in New Orleans zu besuchen.

Aufkommen der Impressionisten

Nach seiner Rückkehr nach Paris gegen Ende 1873 gründete Degas zusammen mit Monet, Sisley und mehreren anderen Malern die Société Anonyme des Artistes (Gesellschaft unabhängiger Künstler), eine Gruppe, die sich dafür einsetzte, Ausstellungen zu veranstalten, die nicht der Kontrolle des Salons unterlagen. Die Gruppe von Malern wurde unter dem Namen „Impressionisten“ bekannt (obwohl Degas den Begriff „Realist“ vorzog, um sein eigenes Werk zu beschreiben), und am 15. April 1874 veranstalteten sie die erste Impressionisten-Ausstellung. Die von Degas ausgestellten Gemälde waren moderne Porträts moderner Frauen – Hutmacherinnen, Wäscherinnen und Balletttänzerinnen -, die aus radikalen Perspektiven gemalt wurden.

Im Laufe der nächsten 12 Jahre veranstaltete die Gruppe acht solcher Impressionisten-Ausstellungen, und Degas stellte in allen aus. Seine berühmtesten Gemälde in diesen Jahren waren „Die Tanzklasse“ (1871), „Die Tanzklasse“ (1874), „Frauenbügeln“ (1873) und „Tänzerinnen beim Üben an der Bar“ (1877). Im Jahr 1880 schuf er auch „Die kleine vierzehnjährige Tänzerin“, eine Skulptur, die so eindringlich anrührend war, dass einige Kritiker sie als brillant bezeichneten, während andere ihn als grausam verurteilten, weil er sie geschaffen hatte. Degas‘ Gemälde sind zwar nicht offenkundig politisch, aber sie spiegeln das sich wandelnde soziale und wirtschaftliche Umfeld Frankreichs wider. Seine Gemälde zeigen das Wachstum der Bourgeoisie, das Aufkommen der Dienstleistungswirtschaft und den weit verbreiteten Eintritt von Frauen in den Arbeitsmarkt.

1886 stellte Degas auf der achten und letzten Impressionisten-Ausstellung in Paris 10 Gemälde von nackten Frauen in verschiedenen Stadien des Badens aus. Diese nackten Gemälde waren das Thema der Ausstellung und auch der Anlass für Kontroversen; einige nannten die Frauen „hässlich“, während andere die Ehrlichkeit seiner Darstellungen lobten. Degas malte daraufhin Hunderte von Studien nackter Frauen. Er malte auch weiterhin Tänzerinnen, wobei er die unbeholfene Demut der Tänzerin hinter der Bühne mit ihrer majestätischen Anmut inmitten der Darbietung kontrastierte.

Mitte der 1890er Jahre spaltete eine als „Dreyfus-Affäre“ bekannte Episode die französische Gesellschaft scharf. 1894 wurde Alfred Dreyfus, ein junger jüdischer Hauptmann des französischen Militärs, unter dem Vorwurf der Spionage wegen Hochverrats verurteilt. Obwohl 1896 Beweise für Dreyfus‘ Unschuld auftauchten, verhinderte der zügellose Antisemitismus, dass er weitere 10 Jahre lang entlastet wurde. Da das Land tief gespalten war zwischen denen, die Dreyfus unterstützten, und denen, die gegen ihn waren, stellte sich Degas auf die Seite derjenigen, deren Antisemitismus sie für Dreyfus‘ Unschuld blind machte. Seine Haltung gegen Dreyfus kostete ihn viele Freunde und viel Respekt in den üblicherweise toleranteren Avantgarde-Kunstkreisen.

Spätere Jahre, Tod und Vermächtnis

Degas lebte bis weit ins 20. Jahrhundert hinein, und obwohl er in diesen Jahren weniger malte, förderte er sein Werk unermüdlich und wurde zu einem begeisterten Kunstsammler. Er heiratete nie, obwohl er mehrere Frauen, darunter die amerikanische Malerin Mary Cassatt, zu seinen intimen Freunden zählte. Degas starb am 27. September 1917 im Alter von 83 Jahren in Paris.

Obwohl Degas stets als einer der größten impressionistischen Maler anerkannt wurde, hat sich sein Vermächtnis in den Jahrzehnten seit seinem Tod vermischt. Die frauenfeindlichen Untertöne in seinen sexualisierten Frauenporträts sowie sein intensiver Antisemitismus haben dazu beigetragen, Degas von einigen modernen Kritikern zu entfremden. Dennoch sichern die schiere Schönheit seiner frühen Werke und die ausgesprochen moderne, selbstbewusste Flüchtigkeit seiner späteren Porträts Degas ein bleibendes Vermächtnis. Eines bleibt bei Degas unbestreitbar: Seine Gemälde gehörten zu den sorgfältigsten und raffiniertesten der Geschichte. Als besessener und sorgfältiger Planer scherzte Degas gerne darüber, dass er der am wenigsten spontane Künstler sei. „Wenn das Malen nicht schwierig wäre“, bemerkte er einmal, „würde es nicht so viel Spaß machen“.

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